top of page

לנפטון יש טבעות - וכעת אפשר לראות אותן בבירור

במובנים רבים, כוכב הלכת השמיני והאחרון במערכת השמש שלנו, נפטון, הוא הפחות מובן מכולם. ככוכב הלכת המרוחק ביותר מכדור הארץ, התצפיות שלנו עליו מרחוק עמומות יותר, ברזולוציה נמוכה יותר ופחות מפורטות מכל האחרים. הדרך היחידה להתגבר על מגבלה זו היא לשגר משימה קרוב יותר לכוכב הלכת הרחוק ביותר של מערכת השמש שלנו: משהו שהשגנו בשנת 1989 כאשר וויאג'ר 2 ביצעה מעבר קרוב לנפטון. בכל השנים שחלפו מאז, מעולם לא חזרנו לשם.


עם זאת, נפטון נותר מושא עניין אדיר, לאחר שצולם מרחוק על ידי טלסקופ החלל האבל ומספר רב של טלסקופים מבוססי קרקע בקוטר 8-10 מטרים לאורך השנים. צילום ממצלמת טווח תת-אדום שהצלחנו לבצע חשפה מאפיינים שלעולם לא יכלו להיראות על ידי המכשירים האופטיים של וויאג'ר 2 בלבד. מיקומו וההיסטוריה שלו במערכת השמש שלנו מספרים סיפור ייחודי, נבדל מכל כוכבי הלכת.


אבל הכל השתנה עכשיו. טלסקופ החלל ג'יימס ווב (JWST) צילם זה עתה תמונה ראשונה של כוכב הלכת האחרון של מערכת השמש, ורק עם התצוגה האחת הזו, הוא כבר נתן לנו יותר מידע ממה שהצלחנו לרכוש ב-33 השנים מאז שביקרנו שם לאחרונה. הנה מבט מפורט על ההדר של מה שאנו רואים.

(Credit: NASA, ESA, CSA, and STScI)

הדבר הראשון שאתם עשויים לשים אליו לב, אם אתם מסתכלים על התמונה המוצגת למעלה, הוא הצבע הבלתי רגיל של נפטון. באופן מוכר למדי, נפטון הוא כוכב לכת בצבע כחול עמוק, בניגוד לצבע הכחול החיוור יותר של אורנוס. אבל במה שנראה כאן, נפטון הוא כמעט לבן, עם כתמים לבנים בהירים על חלקים מפני השטח והקצוות שלו, ואז עם צבע הרבה פחות רווי על רוב פני השטח שלו. מעבר לפני השטח של נפטון עצמו, יש סדרה של טבעות המקיפות אותו, שנראות דומות לטבעות המפורסמות של שבתאי, אך הרבה פחות מהודרות. לאורך הטבעות וגם בקרבתן, ניתן לראות סדרה של נקודות אור לבן: רבות מהן הם ירחים נוספים של נפטון. בסך הכל, ניתן לזהות 6 ירחים נפטוניים בין הנקודות הללו. למטה מימין לנפטון, מופיע כוכב רקע מתוך שביל החלב. אתם יכולים לראות מנקודת המבט שלנו כמה נפטון קרוב אליו. זה נראה כאילו בדיוק פספסנו את הליקוי: אירוע נדיר שבו כוכב לכת חוסם את האור מכוכב רקע. ובאופן המדהים ביותר, בצד השמאלי העליון של נפטון, מופיע כוכב כחול משונן מבריק בעל 8 ספייקים: הירח הענק של נפטון, טריטון.


בואו נסתכל על כל אלה לעומק כדי לראות מה התצוגה הייחודית של JWST מגלה לנו.

(Credit: NASA, ESA, CSA, and STScI)

ראשית, הסתכלו על הספייקים המרהיבים של טריטון. זו אחת ההדגמות הבאמת נפלאות של מה זה טלסקופ החלל ג'יימס ווב. טריטון, במרחק הזה, נראה כאילו הוא צריך להיות הרבה יותר עמום מנפטון, בהיותו קטן בהרבה מכוכב הלכת הענק. טריטון הוא ירח גדול, ללא ספק: השביעי בגודלו במערכת השמש, אחרי ירח כדור הארץ, טיטאן של שבתאי וארבעת הירחים הגליליאניים של צדק. עם רדיוס של 1353 ק"מ, טריטון עדיין קטן מאד בהשוואה לכוכב הלכת שהוא מקיף, שכן הרדיוס של נפטון הוא 24,622 ק"מ, או יותר מפי 18 גדול יותר.


עם זאת, למרות שיש לו שטח פנים של פי 331 משטח הפנים של טריטון - שטח הפנים של אובייקט הוא מה שהטלסקופ אוסף ממנו אור - והיותו באותו מרחק מהטלסקופ שצופה בו, נפטון נראה פחות בהיר מטריטון בעיניים של JWST. למה? התשובה היא משולשת.

  1. רפלקטיביות: טריטון מכוסה ברובו בחנקן מוצק, צורה של קרח, במרחק זה מהשמש הוא משקף 70% מכלל אור השמש הפוגע בו.

  2. העיניים של JWST: במקום לראות אור נראה, JWST צילם את התמונה עם מכשיר ה-NIRCam שלו, הרגיש בין 0.6 ל-5.0 מיקרון. האטמוספירה העשירה במתאן של נפטון מצוינת בקליטת אורכי גל אלו, ומכאן שנפטון נראה עמום מאד.

  3. עננים בגובה רב: זו באמת הסיבה לכך שנפטון בהיר כמו שהוא: עננים אלה מחזירים אור, ומסבירים את הכתמים הבהירים על פני השטח של נפטון בעיניים של JWST.

(Credit: NASA, ESA, CSA, and STScI)

במבט מקרוב על נפטון, מופיעים מספר מאפיינים בולטים. ישנן שתי טבעות עיקריות גלויות: טבעות אדמס (Adams ring) וטבעת לה ורייה (Le Verrier ring), הנקראות על שם שני התיאורטיקנים ששיערו את קיומו של נפטון במאה ה-18. ישנם ירחים של נפטון לאורך הטבעות הללו: ככל הנראה מקור הטבעות עצמן, בדומה לאופן שבו האנקלדוס של שבתאי הוא המקור של טבעת E של שבתאי.