אסטרונומים גילו "קיר" של גלקסיות שהסתתר ממש לידנו

עודכן ב: 7 אוק 2020

אסטרונומים מצאו את אחד המבנים הגדולים ביקום הידוע - "קיר" של גלקסיות שאורכו לפחות 1.4 מיליארד שנות אור. ובהתחשב בכמה הוא קרוב אלינו, זה מדהים שלא ראינו אותו עד עכשיו.


צוות מדענים בינלאומי דיווח על גילוי הקיר בקוטב הדרומי במאמר שפורסם בשבוע שעבר בכתב העת Astrophysical. המבנה הוא בעיקרון "וילון" המשתרע על גבולו הדרומי של היקום (מנקודת המבט של כדור הארץ) ומורכב מאלפי גלקסיות, יחד עם כמויות אדירות של גז ואבק.

הגלקסיות אינן זרועות באקראי ברחבי היקום. לאורך רצועות מימן עצומות, גלקסיות נאספות לקבוצות גדולות יותר של נימים גלקטיים, שהם אוסף צבירי-על של גלקסיות, המקובצים יחד, ונעים ביקום כיחידה אחת. כל נים הוא בעצם קיר של גלקסיות הנמתח לאורך מאות מיליוני שנות אור. אלה המבנים הגדולים ביותר ביקום הידוע. מבנים מזוהים אחרים כוללים את הקיר הגדול (Great Wall), החומה הגדולה של סלואן (Sloan Great Wall), הקיר הגדול של הרקולס-כתר צפוני (Hercules-Corona Borealis Great Wall), וחלל הבוטיס (Bootes Void).


ביחד, הקירות האלה מהווים את מה שאסטרונומים מכנים הרשת הקוסמית. הרכבת הרשת הקוסמית הוא אחד העיסוקים העיקריים בקוסמולוגיה - הוא לא רק יספר לנו על מבנה היקום ותכולתו, אלא גם יכול לעזור לנו להבין טוב יותר איך נוצר היקום וכיצד הוא התפתח עם הזמן.


וזה כל כך קרוב! קיר הקוטב הדרומי נמצא במרחק של כחצי מיליארד שנות אור בלבד. למעשה, זה חלק מהסיבה שעד כה לא מצאנו אותו - הוא ממוקם ממש מאחורי גלקסיית שביל החלב, במקום שנקרא אזור ההתבוננות הגלקטית (Zone of Galactic Obscuration), שם בהירותה של הגלקסיה שמרה את הקיר בלתי נראה.


סקרים קוסמולוגיים נעשים לרוב על ידי מדידת הסחה לאדום של אובייקטים: המהירות שבה נראה כי אותם אובייקטים מתרחקים מכדור הארץ בגלל התפשטות היקום. ככל שהאובייקט נסוג מהר יותר, כך הוא רחוק יותר. הצוות שמאחורי תגלית קיר הקוטב הדרומי ביצע תצפיות הסחה לאדום כחלק מסקירת הרקיע, אך הם גם הוסיפו מדידות מהירות של גלקסיות מסוימות, מה שממחיש כיצד הכבידה שלהן משפיעה זו על זו. עם טכניקה זו ניתן להזהיר אסטרונומים ממסות בלתי נראות - בעוד שהיא בדרך כלל משמשת לחקר החומר האפל, היא גם יכולה פשוט להדגיש מסות שהוסתרו באור בהיר. באמצעות נתונים אלה החוקרים הצליחו למפות לראשונה את קיר הקוטב הדרומי.